Siempre me ha resultado difícil explicar lo que es la Antropología. La dificultad con la que siempre me topo es que muchas veces la gente maneja un significado previo de lo que es esta ciencia, por eso es bastante común que imágenes de todo tipo vengan a la cabeza de la persona con la cual estamos conversando:

El paleoantropólogo Donald Johanson

El paleoantropólogo Donald Johanson mostrando la reconstrucción del cráneo de Lucy, una hembra austrolopithecus que el descubrió.

Momias, neandertales, dinosaurios y hasta extraterrestres son mencionados en una conversación sobre el tema.

Imágenes preconcebidas que algunas veces me crea ciertas dificultades para explicar qué es la antropología y qué es lo que hacemos como antropólogos.

¿POR QUÉ ES DIFÍCIL EXPLICAR LO QUE ES LA ANTROPOLOGÍA?

Pienso que hay tres problemas básicos que dificultan la tarea de explicar la Antropología.

  1. Su enorme amplitud, estudia tanto aspectos socioculturales y biológicos de los seres humanos.
  2. La confusión sobre lo que estudia: ser antropólogo, historiador, sociólogo, arqueólogo o paleontólogo es lo mismo.
  3. Partes de la antropología encajan con algunas de las percepciones un tanto alucinadas que hacen sobre ella:

Sí, hay antropólogos que excavan para encontrar los restos fósiles de nuestros antepasados más remotos estudiando como se dio la evolución humana;  sí, hay antropólogos que estudian los huesos de las personas para saber el contexto de su muerte; si, hay antropólogos que excavan para conocer la cultura de civilizaciones del pasado…

Así pues hay un grupo de antropólogos que están avocados a responder las siguientes preguntas ¿Cómo surgieron los humanos? ¿Quiénes son nuestros verdaderos antepasados? ¿Cómo sobrevivieron? . Resumiendo están dedicados a responder la pregunta que tantos sienten curiosidad ¿cómo los seres humanos llegamos a ser lo que somos hoy?. Así pues continúan profundizando en el conocimiento del pasado de nuestra especie.

Otro grupo de antropólogos se enfocan a responder otro tipo de preguntas ¿Como funcionan los sistemas culturales? ¿Como llegaron a ser lo que son?.

El lector puede estar preguntándose ¿Por que una sola disciplina abarca temas tan diferentes?

Esto se debe a que la palabra “antropología” es muy amplia, en palabras  de Radcliffe- Brown:

“La antropología ,en el sentido en que dicho termino se usa corrientemente como por ejemplo ,en un plan de estudios universitarios, no es una materia, sino que abarca varias materias relacionadas de algún modo, al tiempo que excluye otras no menos relacionadas…”

EL SIGNIFICADO DE LA ANTROPOLOGÍA

 

El término antropología proviene de las voces griegas anthropos (hombre) y logos (estudio) , por tanto se puede definir como “ciencia o estudio del hombre”.  Es una ciencia social y biológica  que trata de la vida humana en sus diferentes dimensiones.

Malinowaki hablando con los habitantes de las islas Trobriand

El antropologo social Bronislaw Malinowski paso cuatro años en las Islas Trobriand haciendo trabajo de campo etnográfico el cual consiste en la recolección de datos culturales (como creencias, normas, tradiciones) de un grupo humano.

Sin embargo estas dos facetas de la labor antropológica contienen una serie de campos muy diversos entre sí, ya que:

“La Antropología hace referencia a un vasto campo de estudio que, tomando como referencia al ser humano, trata de acercarse a éste en su compleja realidad biológica y cultural”. (OCW Universidad de Cantabria. Antropología)

Esta compleja “realidad biológica y cultural” se estudia de manera interrelacionada, en todo tiempo y lugar, tanto en el pasado como en el presente y en cualquier lugar del mundo.

Entre las preguntas sobre el pasado se incluyen los orígenes prehistóricos y la evolución humana. El estudio del presente se centra en la diversidad biológica y cultural de las poblaciones humanas de la actualidad.

Si la comparamos con otras disciplinas que se dirigen a la humanidad como la historia, la sociología o la psicología, la antropología es más amplia en dos sentidos.

  1.  En términos del pasado de la humanidad, la antropología considera una mayor profundidad de tiempo.
  2.  En cuanto a los humanos contemporáneos, la antropología abarca una diversidad de temas más amplia que otras disciplinas, desde el ADN molecular hasta las creencias religiosas.

TIPOS DE ANTROPOLOGÍA

Es tan amplia la variedad de antropólogos que es necesario agregar un adjetivo después de la palabra “antropología” para saber específicamente lo que ese antropólogo estudia del ser humano.

Antropologia cultural y biologica dimensiones diferentes de una misma ciencia

La Antropología es la ciencia que se enfoca en el estudio de los seres humanos en sus diferentes dimensiones: sociocultural y biológico.

 Algunos antropólogos pasan años en duras condiciones físicas buscando fósiles de nuestros más antiguos antepasados humanos, estos serían paleoantropólogos . 

Otros y estudian de primera mano cómo las personas en alguna comunidad urbana o rural trabajan, organizan su vida familiar y se adaptan a una nueva situación económica y social, estos serían antropólogos culturales y sociales.

También están los antropólogos que aplican sus conocimientos para ayudar a las autoridades policiales, analizando la evidencia esquelética para determinar la causa de la muerte e incluso identificar restos desconocidos, estos  serían antropólogos forenses.

Esta diversidad en los tipos de antropología puede unirse en dos grupos:
Antropología Cultural (llamada también sociocultural, social o etnología) y Antropología física ( llamada también antropología biológica o bioantropología)

LOS MÉTODOS DE INVESTIGACIÓN EN ANTROPOLOGÍA

Los métodos de investigación en antropología van desde los científicos hasta los humanistas. En el modo científico, los antropólogos proceden deductivamente. Formulan una hipótesis, o pregunta de investigación, y luego hacen observaciones para ver si la hipótesis es correcta. Este enfoque genera tanto datos cuantitativos (numéricos) como cualitativos (descriptivos).

Cuadro señalando las orientaciones antropologicas

Los diferentes tipos de antropología pueden agruparse en dos tipos generales: Antropología física y Antropología cultural. Cada una de ellas se relaciona con otras disciplinas que la ayudan a profundizar en el conocimiento de la humanidad.

 

La antropología cultural (social, sociocultural, etnología) tiene como técnica de investigación principal -pero no única- a la observación participante .

Bajo este método, los investigadores viven por un período prolongado de tiempo en la comunidad o grupo que desean estudiar. El ejemplo nos lo proporciona Malinowski, que estudió una comunidad nativa en Nueva Guinea, viviendo entre ellos durante años.

Mediante este método el antropólogo adquiere conocimiento de primera mano sobre su cultura.

La antropología física (biológica, bioantropología) usa técnicas de investigación científica similares a las de los biólogos y paleontólogos. Los antropólogos físicos analizan  restos humanos fósiles prehistóricos, la anatomía de otros primates (como monos, gorilas y orangutanes) así como la biología y genética de seres humanos vivos para comprender la evolución física y la evolución humana.

Aunque los antropólogos físicos pueden realizar estudios de campo similares a sus colegas en antropología cultural, gran parte de su trabajo puede tener lugar en un laboratorio.

EXPLORANDO LA DIVERSIDAD HUMANA

“La antropología es la única disciplina que ofrece un esquema conceptual para el
contexto global de la experiencia humana… Es como una carretilla sobre la que pueden acomodarse los diversos temas de una educación liberal, y mediante la distribución de la carga, hacerla más manejable y fácil de llevar” (Frederica de Laguna)

A la antropología, sea cual sea la especialidad o su perspectiva le interesa la diversidad humana. Por tanto los antropólogos pueden llevar a cabo su trabajo en cualquier lugar donde hayan humanos. La investigación en antropología (en cualquiera de sus ramas) busca producir nuevos conocimientos sobre la humanidad. Más allá de generar conocimiento por sí mismo, la antropología produce hallazgos de relevancia para resolver importantes problemas contemporáneos. El conocimiento antropológico es valioso para el gobierno, empresas privadas , desarrolladores de tecnología, maestros y público en general.