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¿ Qué es la Antropología?

Antropologia es una ciencia social que estudia a la diversidad de humanos

Por Wilmer Mejía Carrión
Antropólogo peruano

Siempre me ha resultado difícil explicar lo que es la Antropología. Y estoy más que seguro que a tí – seas venezolano, boliviano, chileno,mexicano o de cualquier otro país latinoamericano- te ha pasado lo mismo…Termino de dar una explicación y me di cuenta que me enredé en mis propias palabras, pero…

El paleoantropólogo Donald Johanson
El paleoantropólogo Donald Johanson mostrando la reconstrucción del cráneo de Lucy, una hembra austrolopithecus que el descubrió.

¿POR QUÉ ES DIFÍCIL EXPLICAR LO QUE ES LA ANTROPOLOGÍA?

La gran mayoría de personas maneja un significado previo de lo que es la antropología, por eso es bastante común que imágenes de todo tipo vengan a la cabeza de la persona con la cual estamos conversando:Momias, neandertales, dinosaurios y hasta extraterrestres son mencionados en una conversación sobre el tema.

Imágenes preconcebidas que crea ciertas dificultades para explicar qué es la antropología y qué es lo que hacemos como antropólogos.

Pienso que hay cuatro problemas básicos que crean estas imágenes preconcebidas que dificultan la tarea de explicar la Antropología.

  1. Su enorme amplitud, estudia tanto aspectos socioculturales y biológicos de los seres humanos. Esto es porque “antropología” es un término paraguas: “una palabra que designa a un conjunto o agrupación de conceptos relacionados”
  2. Derivado de lo primero, existe una profunda confusión sobre lo que estudia la antropología, así pues  ser antropólogo, historiador, sociólogo, arqueólogo o paleontólogo es lo mismo.
  3. Partes de la antropología encajan con algunas de las percepciones un tanto alucinadas que hacen sobre ella:
    Sí, hay antropólogos que excavan para encontrar los restos fósiles de nuestros antepasados más remotos estudiando como se dio la evolución humana;  sí, hay antropólogos que estudian los huesos de las personas para saber el contexto de su muerte; si, hay antropólogos que excavan para conocer la cultura de civilizaciones del pasado.
  4. Un sistema escolar al cual no le ha interesado en lo más mínimo explicar lo que es la Antropología ni siquiera a darla a conocer

Resumiendo:

“La enorme amplitud de la antropología crea una profunda confusión que genera percepciones un tanto alucinadas que después de todo se ven reforzadas por algunas actividades que se generan en ciertas ramas de la antropología.”

Así pues hay un grupo de antropólogos que están avocados a responder las siguientes preguntas ¿Cómo y  dónde surgieron los seres humanos? ¿Quiénes son nuestros verdaderos antepasados? ¿Cómo sobrevivieron? . Resumiendo están dedicados a responder la pregunta que tantos sienten curiosidad ¿cómo los seres humanos llegamos a ser lo que somos hoy?. Así pues continúan profundizando en el conocimiento del pasado de nuestra especie.

Otro grupo de antropólogos se enfocan a responder otro tipo de preguntas ¿Como funcionan los sistemas culturales? ¿Como estos llegaron a ser lo que son?.

Para concluir esta sección tomaremos las palabras de Radcliffe- Brown, que creo resumen lo planteado:

“La antropología ,en el sentido en que dicho termino se usa corrientemente como por ejemplo ,en un plan de estudios universitarios, no es una materia, sino que abarca varias materias relacionadas de algún modo, al tiempo que excluye otras no menos relacionadas…”

EL SIGNIFICADO DE LA ANTROPOLOGÍA

El término antropología proviene de las voces griegas anthropos (hombre) y logos (estudio) , por tanto se puede definir como “ciencia o estudio del hombre”.  Es en parte una ciencia social y en parte biológica, que trata de la vida humana en sus diferentes dimensiones.

Malinowaki hablando con los habitantes de las islas Trobriand
El antropologo social Bronislaw Malinowski paso cuatro años en las Islas Trobriand haciendo trabajo de campo etnográfico el cual consiste en la recolección de datos culturales (como creencias, normas, tradiciones) de un grupo humano.

Estas dos facetas de la labor antropológica contienen una serie de campos muy diversos entre sí, ya que:

“La Antropología hace referencia a un vasto campo de estudio que, tomando como referencia al ser humano, trata de acercarse a éste en su compleja realidad biológica y cultural”. (OCW Universidad de Cantabria. Antropología)

Esta compleja “realidad biológica y cultural” se estudia de manera interrelacionada, en todo tiempo y lugar, tanto en el pasado como en el presente y en cualquier lugar del mundo.

Entre las preguntas sobre el pasado se incluyen los orígenes prehistóricos y la evolución humana. El estudio del presente se centra en la diversidad biológica y cultural de las poblaciones humanas de la actualidad.

Si la comparamos con otras disciplinas que estudian a la humanidad como la historia, la sociología o la psicología, la antropología es más amplia en dos sentidos.

  1.  En términos del pasado de la humanidad, la antropología considera una mayor profundidad de tiempo.
  2.  En cuanto a los humanos contemporáneos, la antropología abarca una diversidad de temas más amplia que otras disciplinas, desde el ADN molecular hasta las creencias religiosas.

RAMAS DE LA ANTROPOLOGÍA

Es tan amplia la variedad de antropólogos que es necesario agregar un adjetivo después de la palabra “antropología” para saber específicamente lo que ese antropólogo estudia del ser humano.

Antropologia cultural y biologica dimensiones diferentes de una misma ciencia
La Antropología es la ciencia que se enfoca en el estudio de los seres humanos en sus diferentes dimensiones: sociocultural y biológico.

 Algunos antropólogos pasan años en duras condiciones físicas buscando fósiles de nuestros más antiguos antepasados humanos, estos serían los paleoantropólogos . 

Otros y estudian de primera mano, en el lugar, cómo las personas en alguna comunidad urbana o rural trabajan, organizan su vida familiar y se adaptan a una nueva situación económica y social, estos serían los antropólogos culturales y sociales.

También están los antropólogos que aplican sus conocimientos para ayudar a las autoridades policiales, analizando la evidencia esquelética para determinar la causa de la muerte e incluso identificar restos desconocidos, estos  serían los antropólogos forenses.

Esta diversidad en los tipos de antropología puede unirse en dos grupos:
Antropología cultural (llamada también sociocultural, social o etnología) y Antropología física ( llamada también antropología biológica o bioantropología)

ANTROPOLOGÍA CULTURAL

Los antropología cultural se caracteriza por tener como concepto central “cultura”  se especializa en el estudio de la cultura  es decir las creencias, normas, reglas, valores, etc que son base de las prácticas y acciones sociales de los diversos grupos humanos.  La  antropología te da una  comprensión desde adentro, es decir, toma el punto de vista de los actores sociales, y a partir de éste trata de entender que mueve a las personas permitiéndonos ver la importancia que tiene la cultura para motivar la acción social.

Mientras que muchas definiciones de “cultura” se han ofrecido y discutido en la literatura antropológica durante más de  100 años, una definición simple pero completa de cultura es:

“Sistema de construcciones mentales (creencias,valores, ideas) socialmente aprendidas que usa la gente para interpretar el mundo,   interpretarse a sí mismas y el comportamiento de los demás”.

La antropología cultural se distingue por los métodos de investigación empleados en el estudio de las culturas humanas. En primer lugar, aunque la antropología tiene a su disposición un amplio conjunto de métodos cualitativos y cuantitativos, su principal técnica de recolección de datos es  la “observación participante”, la práctica de vivir y participar en el seno de una comunidad y adquirir un profundo conocimiento de su sistema cultural a través de una experiencia activa de primera mano y la participación en la vida cotidiana,

La observación participante va más allá de simplemente hablar con la gente ya está acompañada por técnicas de entrevista sistemática donde se utilizan entrevistas individuales , focus group, cuestionarios y encuestas, así como una variedad de métodos para explorar el conocimiento cultural y los dominios culturales.

 

ANTROPOLOGÍA FÍSICA

La Antropología Física  se ocupa del origen, evolución y diversidad de los grupos humanos. Los antropólogos físicos trabajan ampliamente en tres grupos principales de problemas:

  1. la evolución humana y no humana de los primates,
  2. la variación humana y su significado (lo que antiguamente se llamaba raza), y
  3. las bases biológicas del comportamiento humano.

El curso que ha tomado la evolución humana y los procesos que la han llevado a cabo son igualmente preocupantes. Para explicar la diversidad dentro y entre las poblaciones humanas, los antropólogos físicos deben estudiar las poblaciones pasadas de homínidos fósiles, así como los primates no humanos. Se ha arrojado mucha luz sobre la relación con otros primates y sobre la naturaleza de la transformación a la anatomía y comportamiento humanos en el curso de la evolución desde los primeros homínidos hasta las personas modernas, un lapso de al menos cuatro millones de años.

Los procesos responsables de la diferenciación de las personas en poblaciones geográficas y de la unidad general del Homo sapiens incluyen la selección natural, mutación, deriva genética, migración y recombinación genética. Los métodos objetivos de aislar diferentes tipos de rasgos y tratar matemáticamente sus frecuencias, así como su significación funcional o filogenética, permiten comprender la composición de las poblaciones humanas y formular hipótesis sobre su futuro. La información genética y antropométrica que recopilan los antropólogos físicos proporciona datos no sólo sobre los grupos que habitan el globo, sino también sobre los individuos que componen esos grupos. Las aplicaciones prácticas de los datos antropológicos físicos incluyen, por ejemplo, el uso de estimaciones de las probabilidades de que los niños hereden ciertos genes para aconsejar a las familias sobre algunas afecciones médicas.

LOS MÉTODOS DE INVESTIGACIÓN EN ANTROPOLOGÍA

Los métodos de investigación en antropología van desde los científicos hasta los humanistas. En el modo científico, los antropólogos proceden deductivamente. Formulan una hipótesis, o pregunta de investigación, y luego hacen observaciones para ver si la hipótesis es correcta. Este enfoque genera tanto datos cuantitativos (numéricos) como cualitativos (descriptivos).

Cuadro señalando las orientaciones antropologicas
Los diferentes tipos de antropología pueden agruparse en dos tipos generales: Antropología física y Antropología cultural. Cada una de ellas se relaciona con otras disciplinas que la ayudan a profundizar en el conocimiento de la humanidad.

 

La antropología cultural (social, sociocultural, etnología) tiene como técnica de investigación principal -pero no única- a la observación participante .

Bajo este método, los investigadores viven por un período prolongado de tiempo en la comunidad o grupo que desean estudiar. El ejemplo nos lo proporciona Malinowski, que estudió una comunidad nativa en Nueva Guinea, viviendo entre ellos durante años.

Mediante este método el antropólogo adquiere conocimiento de primera mano sobre su cultura.

La antropología física (biológica, bioantropología) usa técnicas de investigación científica similares a las de los biólogos y paleontólogos. Los antropólogos físicos analizan  restos humanos fósiles prehistóricos, la anatomía de otros primates (como monos, gorilas y orangutanes) así como la biología y genética de seres humanos vivos para comprender la evolución física y la evolución humana.

Aunque los antropólogos físicos pueden realizar estudios de campo similares a sus colegas en antropología cultural, gran parte de su trabajo puede tener lugar en un laboratorio.

EXPLORANDO LA DIVERSIDAD HUMANA

“La antropología es la única disciplina que ofrece un esquema conceptual para el
contexto global de la experiencia humana… Es como una carretilla sobre la que pueden acomodarse los diversos temas de una educación liberal, y mediante la distribución de la carga, hacerla más manejable y fácil de llevar” (Frederica de Laguna)

A la antropología, sea cual sea la especialidad o su perspectiva le interesa la diversidad humana. Por tanto los antropólogos pueden llevar a cabo su trabajo en cualquier lugar donde hayan humanos. La investigación en antropología (en cualquiera de sus ramas) busca producir nuevos conocimientos sobre la humanidad. En esta estructura social, más allá de generar conocimiento por sí mismo, la antropología produce hallazgos de relevancia para resolver importantes problemas contemporáneos. El conocimiento antropológico es valioso para el gobierno, empresas privadas , desarrolladores de tecnología, maestros y público en general.