Cultura: Concepto Central de la Antropología Cultural

La palabra’ cultura’ probablemente sea el concepto más importante en la antropología del siglo XX. Tiene una historia especialmente compleja, de la que el uso antropológico es sólo una pequeña parte. Etimológicamente está ligado a palabras como “cultivo” y “cultivo”,”agricultura” y “horticultura”. Lo que estas diferentes palabras tienen en común es el sentido de un medio de crecimiento, un significado bastante transparente en el uso biológico moderno donde un moho o una bacteria puede ser cultivado en un laboratorio en un “cultivo” apropiado. En inglés en el siglo XVII se hizo común aplicar metafóricamente este significado al desarrollo humano, y en el siglo XVIII este significado metafórico se convirtió en un término más general (Williams 1983). En alemán (donde la palabra fue deletreada primero Cultur, y luego Kultur), el término fue usado en obras de historia especulativa desde la segunda mitad del siglo XVIII y, crucialmente, comenzó a ser usado en plural en el sentido de que la humanidad estaba dividida en un número de culturas separadas y distintas.

Lo que surgió de esta historia en los siglos XIX y principios del XX fue un complejo de significados superpuestos, pero potencialmente diferentes. Por un lado, existe lo que se conoce como el sentido “humanista” de la cultura, singular y evaluativo: la cultura es lo que una persona debe adquirir para convertirse en un agente moral plenamente digno de ser valorado. Algunas personas tienen más cultura que otras – son más cultos – y algunos productos humanos son más culturales que otros – las artes visuales, la música, la literatura. Luego está lo que se conoce como el sentido “antropológico”, que es plural y relativista. El mundo está dividido en diferentes culturas, cada una de las cuales vale la pena a su manera. Cualquier persona en particular es un producto de la cultura particular en la que ha vivido, y las diferencias entre los seres humanos deben ser explicadas (pero no juzgadas) por las diferencias en su cultura (y no en su raza).

Mucha tinta se ha gastado – especialmente en la antropología americana de los años 40 y 50 – en una definición supuestamente “verdadera” o “correcta” de la cultura, una que aislaría y aclararía lo que estudiamos como antropólogos, mientras que marcaría “nuestra” palabra y su significado de otros usos no antropológicos. En este artículo, no intentaremos ninguna definición de este tipo. Lo que hace que una palabra como cultura sea tan importante para los antropólogos son precisamente los argumentos que genera sobre la identidad disciplinaria; lo que hace que esos argumentos sean importantes es la manera en que las preocupaciones del mundo no antropológico siguen filtrándose en nuestras propias disputas disciplinarias privadas, a pesar de todos nuestros mejores intentos por establecer límites en torno a lo que consideramos nuestra propiedad intelectual. En lugar de una definición, ofrecemos una historia etnográfica en tres fases: la prehistoria del concepto pluralista de la cultura desde sus raíces en los románticos alemanes como Herder hasta i

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