La Tecnología Desde la Perspectiva Antropológica

Técnicas y representaciones

La tecnología puede definirse como el dominio particular de la actividad humana dirigida inmediatamente a la acción sobre la materia. Desde que Mauss (1979[1935]) demostró hace mucho tiempo que lo más “natural” de nuestras acciones técnicas -como caminar, cargar una carga o dar a luz- varía de una cultura a otra, ha quedado claro que cada técnica es una producción social aprendida a través de la tradición. Las técnicas (o la cultura material) están incrustadas en todo tipo de relaciones, prácticas y representaciones sociales, pero también preocupan a la antropología en sí mismas, y no sólo por su efecto sobre la vida material de la sociedad o por las relaciones sociales que rodean su aplicación.

Las técnicas siempre tienen un aspecto sistémico (Gille 1978). Primero, cualquier técnica particular involucra cinco tipos de elementos -materia, energía, artefactos, gestos y un conocimiento específico (o conjunto de representaciones)- y estos elementos interactúan. Si uno es cambiado, otros cambiarán. En segundo lugar, si se consideran todas las tecnologías de una sociedad determinada, se puede demostrar fácilmente que muchas de ellas están interrelacionadas. En particular, varias técnicas diferentes pueden compartir algunos conocimientos técnicos comunes, es decir, representaciones relativas a la acción sobre la materia. Por ejemplo, la forma en que las personas construyen planos está relacionada con la forma en que se fabrican los coches, y el conocimiento técnico que se requiere para el manejo de un hacha de piedra está relacionado con el que se requiere para hacer una trampa o para atar una parte de madera de una casa. Una última característica general es que todo artefacto o comportamiento técnico siempre tiene dos dimensiones o funciones íntimamente relacionadas: una física y otra que comunica algún tipo de información y desempeña un papel simbólico en la vida social (Lemonnier 1992).

La descripción y el estudio de la tecnología se remonta al principio mismo de la investigación antropológica. Las “expediciones antropológicas” de principios de siglo examinaron de cerca la cultura material y la descripción y el estudio de la tecnología fue durante mucho tiempo un dominio clásico de la disciplina (Forde 1939). Pero, además de la mera colección de objetos y del trabajo museístico, durante años la mayoría de los estudios sobre el vínculo entre la tecnología y otros comportamientos sociales se han centrado en los efectos de los sistemas tecnológicos sobre la cultura y la sociedad, o en la búsqueda de lo que los grupos humanos comunican cuando hacen y utilizan objetos. Desafortunadamente, los investigadores interesados en los efectos de las técnicas a menudo consideran que las técnicas en sí mismas son simplemente un conjunto de limitaciones, es decir, una caja negra en la que no se necesita indagación. Este fue notablemente el caso de la antropología ecológica y marxista. En cuanto a los que se ocupan de los aspectos culturales de la cultura material, tienden a limitar su estudio al “estilo” de los objetos, reduciendo curiosamente el contenido social de las técnicas a los detalles de forma o decoración destinados a transmitir la cultura material.

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