¿Qué edad Tiene el Homo Sapiens?

¿QUÉ edad tiene el Homo sapiens? Comparando los genomas de los humanos modernos con los de los fósiles de Neandertales (Homo neanderthalensis) sugiere que las líneas que llevan a estas dos especies se separaron hace más de 500.000 años. Pero eso no responde a la pregunta de cuándo lograron sus formas distintivas. Los fósiles reconocibles como Neandertales se remontan a 250.000 años, aproximadamente a mitad de camino entre el presente y la época de su ancestro común con el Homo sapiens, un miembro de una especie llamada Homo heidelbergensis.

Se conocen varios yacimientos con más de 250.000 años de antigüedad y que contienen fósiles intermedios en forma entre heidelbergensis y neanderthalensis, lo que convierte a 250.000 años en una fecha razonablemente definitiva. Hasta ahora, sin embargo, los huesos más antiguos que han pertenecido al Homo sapiens, aceptados universalmente, datan de 195.000 años atrás. Y los fósiles intermedios entre sapiens y heidelbergensis son escasos.

La rapidez con que la rama relevante del Homo heidelbergensis se convirtió en algo que podría llamarse Homo sapiens era por lo tanto oscura. Pero el trabajo liderado por investigadores del Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva, en Leipzig, Alemania, que acaba de ser publicado en Nature, ha arrojado algo de luz. Los restos de al menos cinco individuos, recogidos en un sitio llamado Jebel Irhoud, en Marruecos, parecen humanos modernos y parecen remontarse a 300.000 años atrás. Eso no sólo los convierte en el Homo sapiens más antiguo encontrado hasta ahora (y muestra que el sapiens es en realidad una especie más antigua que el neanderthalensis).

También demuestra que el sapiens estaba mucho más extendido de lo que los investigadores sospechaban, ya que los fósiles tempranos anteriores de la especie procedían exclusivamente de África oriental y meridional. Los fósiles mismos son descritos por un grupo dirigido por Jean-Jacques Hublin. Incluyen un cráneo, un hueso de la mandíbula inferior, un maxilar superior y varios otros fragmentos de cráneo y dientes.

La suma de éstos y el relleno de los espacios en blanco da como resultado un modelo del cráneo de la criatura (fotografiado), y comparándolo con otros fósiles, algunos definitivamente identificados como Homo sapiens y otros definitivamente identificados como no, muestra que las partes de las que está compuesto provienen de una población sapiens.

La edad probable de esta población fue calculada por el colega del Dr. Hublin Daniel Richter y su equipo (del cual el Dr. Hublin también era miembro). Utilizaron una técnica llamada termoluminiscencia para datar herramientas de piedra encontradas en el mismo estrato que los fósiles. También volvieron a fechar un diente que había sido encontrado en una excavación mal documentada realizada en el mismo sitio en la década de 1960. Se pensaba que este diente tenía 160.000 años de edad, y por lo tanto no era de gran interés. Sin embargo, tanto las herramientas como el diente demostraron, dentro de los márgenes de error de las técnicas implicadas, que tenían unos 300.000 años de antigüedad.

Este artículo apareció en la sección de ciencia y tecnología de la edición impresa bajo el título “Aún más temprano hombre”.

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