¿Tenemos Algo Neandertal Dentro de Nuestros Genes?

Fascinantes descubrimientos revelan que los neandertales se mezclaron con homo sapiens

A MENOS QUE criaturas como yeti y Bigfoot resulten reales, el único tipo de ser humano en el mundo moderno es el Homo sapiens. Pero eso es sólo recientemente cierto. Durante la mayor parte de los 200.000 años de historia del Homo sapiens, compartió el planeta con varios primos. Los más famosos eran los neandertales, que eran más grandes y pesados y que vivían en Europa y Asia Central.

Los neandertales murieron hace 40.000 años. Ya sea que hayan sido asesinados directamente por los humanos modernos o que hayan sido superados en la competencia, es un tema perenne de debate. Pero, de cualquier manera, las relaciones entre las dos especies eran mucho más que la mera rivalidad entre los homínidos. En la última década los investigadores han encontrado que entre el 1% y el 4% del ADN de los europeos modernos y sus descendientes en otros continentes es de origen neandertal. En otras palabras, debe haber habido una cierta cantidad de mestizaje que se remonta a la época.s Lo que está menos claro es el efecto actual del ADN así adquirido.

El ADN neandertal no es fácil de obtener (debe ser obtenido de fósiles que se han conservado particularmente bien), y realizar extensas pruebas genéticas en un gran número de humanos modernos, lo que es necesario para desenredar la influencia de incluso un pedazo relativamente pequeño de sus genomas, es caro. Sin embargo, como informan en Science, exactamente tal comparación acaba de ser hecha por un equipo liderado por Corinne Simonti del Instituto de Genética Vanderbilt, en Tennessee. En lugar de realizar las pruebas genéticas por sí mismos, la Dra. Simonti y sus colegas utilizaron datos de la Red de Expedientes Médicos Electrónicos y Genómica.

Esto les dio tanto las historias médicas como los genotipos de miles de personas. Escogieron a 28.416 personas de ascendencia europea y compararon los genomas de estas personas con información genética recuperada del dedo del pie de una mujer neandertal que fue encontrada en una cueva en Rusia, en 2010. Encontraron 135.000 trozos de ADN humano moderno que pensaban que eran probablemente de origen neandertal. Investigaciones anteriores habían encontrado que el ADN neandertal era especialmente común cerca de partes del genoma asociadas con enfermedades como la depresión, enfermedad cardiaca y queratosis seborreica, una enfermedad en la que se forman bultos escamosos en la piel del paciente.

Debido a que los datos de la Dra. Simonti incluían a personas que realmente sufren de tales condiciones, ella pudo comprobar esas asociaciones. Cuando lo hizo, descubrió que trozos particulares del ADN de Neandertal estaban efectivamente correlacionados con la presencia de las tres quejas. Y el equipo encontró un embrague de otros fenómenos para los cuales los genes de Neandertal parecían poner a sus portadores en riesgo adicional. Éstos variaban desde obesidad y trastornos de la coagulación sanguínea hasta ciertos tipos de desnutrición, e incluso el tabaquismo. Al principio, esto parece sugerir que el ADN de Neandertal es una maldición. Pero es casi seguro que no es así. Cuarenta milenios es mucho tiempo para que la evolución se ponga a trabajar.

Esto significa que los rasgos desfavorables deberían haberse eliminado, mientras que los beneficiosos se propagan. Hay pruebas de esto exactamente. Algunas partes del genoma humano están inusualmente libres de la influencia neandertal, lo que sugiere que la selección natural ha eliminado genes dañinos. Otras partes, donde el ADN de Neandertal presumiblemente ofrece beneficios, están llenas de la materia. Y sólo porque algo sea malo para los humanos modernos no significa necesariamente que haya sido malo para sus antepasados cazadores y recolectores.

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