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Naturaleza y Cultura Desde la Antropología

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En la base de la antropología cultural yace la noción de una gran falla que destruye el mundo de la cultura humana del resto del mundo viviente. En este punto de vista, parte de nuestra constitución humana cae en un lado de la línea, el lado explicable por las ciencias biológicas y afines. En ese lado nos parecemos a otros animales. Pero por otro lado, dominados por nuestra capacidad de aprendizaje, el lenguaje y el uso de símbolos, vamos más allá del ken de la biología y alcanzamos nuestro carácter esencial, único y, por así decirlo, superanimal. En su discurso presidencial ante la American Association for the Advancement of Science en 1958, Leslie White plasmó esta doctrina en un mito memorable.

[Usando símbolos] el hombre construyó un nuevo mundo en el que vivir… Él seguía pisando la tierra, sintió el viento contra su mejilla, o lo oyó suspirar entre los pinos; él… durmió bajo las estrellas, y despertó para saludar al sol. ¡Pero no era el mismo sol! . Todo estaba “bañado en luz celestial”; y había “insinuaciones de inmortalidad en cada mano”. Entre el hombre y la naturaleza colgaba el velo de la cultura, y no podía ver nada más que a través de este medio. Permeando todo era la esencia de las palabras: los significados y valores que estaban más allá de los sentidos.

Las imágenes de esta historia que divide a los seres humanos de los animales son fantasiosas, pero el mensaje es sinceramente intencionado: la cognición y la acción humanas están mediadas por respuestas aprendidas y por lo tanto culturales, en lugar de instintivas o innatas. Puesto que esto es así, la cultura es un objeto de estudio separado, la variación cultural es diferente en especie de la variación biológica, y la antropología cultural es una disciplina autónoma, separada de las ciencias biológicas.

Cultura

Sin embargo, el desarrollo de una noción de cultura ha sido impulsado desde el principio por detrás de la lucha intelectual contra los intentos de explicar el comportamiento humano y la variedad humana utilizando medios científicos puramente naturales. Por lo tanto, es imposible entender el concepto de “cultura” claramente sin hacer referencia a su concepto opuesto,”naturaleza”. En una perspectiva más amplia, esta lucha no es más que un fragmento del mayor conflicto sobre la naturaleza humana, que ha sido una característica omnipresente de la vida intelectual en las sociedades del Atlántico Norte de los siglos XIX y XX.

Porque a medida que crecía la seguridad de las ciencias naturales, y a medida que más del mundo viviente caía bajo su confiada vigilancia, comenzó a crecer una concepción de la naturaleza que debía estar sujeta a un estilo de indagación cada vez más autoritario, que hoy conocemos como biología.

La pregunta candente se convirtió entonces en: ¿hasta qué punto los seres humanos caen en la naturaleza y por lo tanto bajo la soberanía de la explicación biológica? Para algunos -y esto es tan cierto hoy como lo fue en el siglo pasado-, la influencia de tal explicación debía ser total. Para otros en sociología y disciplinas relacionadas, sin embargo, los seres humanos y