¿Qué es el Intercambio?

El intercambio es la transferencia de cosas entre actores sociales. Las cosas pueden ser humanas o animales, materiales o inmateriales, palabras o cosas. Los actores pueden ser individuos, grupos o seres como dioses o espíritus. En términos generales, el intercambio impregna la vida social. Los aldeanos que consiguen alimentos en un mercado local, como los habitantes de una ciudad en un supermercado, se dedican a cambio. Las corporaciones que contribuyen a los partidos políticos, los enemigos que se lanzan insultos unos a otros, los cazadores que aplacan el espíritu de sus presas, y los padres que preparan comidas para sus hijos, todos están comprometidos a cambio. No debe sorprender que algunos argumenten que el intercambio es una clave para la vida social. Para Levi-Strauss, la verdadera existencia humana comienza cuando los grupos comienzan a intercambiar mujeres en matrimonio, mientras que para Mauss el intercambio es la primera solución a la guerra hobbesiana de todos contra todos.

El intercambio es un tema central en la antropología, pero es más importante en la etnografía de algunas regiones que en otras. Del mismo modo, el intercambio es central en la vida de todas las personas, pero sus consecuencias y elaboraciones culturales son más marcadas en algunas regiones que en otras. Es en Melanesia donde la gente y los antropólogos han hecho mayor hincapié en el intercambio, y muchos de los ejemplos utilizados aquí provienen de la etnografía de esa región.

Perspectivas estructurales

Tomados en conjunto, los intercambios pueden mostrar estructura, patrones y regularidades. Al igual que la noción de Adam Smith de la mano invisible, estas regularidades pueden tener consecuencias, independientemente de que los actores implicados las tengan o no en cuenta. Tal vez el ejemplo más famoso es el intercambio de kula en Melanesia, descrito por Malinowski (1922: cap. 3). Los isleños de Trobriand que participan en el kula entregan y reciben corazas y collares ornamentales a y de socios en otras aldeas. Sin embargo, con sus socios en una dirección dan solamente armaduras y reciben sólo collares, mientras que la situación se invierte para sus socios en la otra dirección. Visto en su conjunto, el comercio de kula exhibe una estructura clara y no intencionada por los participantes, un círculo gigante que cubre cientos de millas, con corazas viajando en una dirección y collares viajando en la otra.

Se define otro tipo de estructura por las cosas que se pueden intercambiar entre sí. Incluso en las sociedades impregnadas de dinero, hay cosas que deberían ser, y típicamente se hacen, sólo para ciertas otras cosas. En Occidente, por ejemplo, esto incluye las promociones, los títulos académicos y los honores de todo tipo, que se otorgan a cambio de mérito y no deberían, y por lo general no pueden, ser otorgados a cambio de dinero. Cuando el intercambio se restringe de esta manera, hay una estructura de esferas de intercambio. Un ejemplo clásico de tales esferas es el Tiv, una sociedad en Nigeria. Bohannan (1955) describe tres esferas de intercambio de Tiv. Uno se refiere a los alimentos de la vida diaria.

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