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¿Qué es la Antropología Económica?

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Los antropólogos económicos estudian cómo los humanos usan el mundo material para mantenerse y expresarse en grupos sociales. Los investigadores examinan tanto las prácticas materiales en las que se involucran los seres humanos como las ideas que tienen sobre ellos. Como campo, la antropología económica se desarrolló en el siglo XX, pero abarca estudios del pasado y se basa en teorías de épocas anteriores. Una sola oposición informa mucho del tema: o los seres humanos viven de lo que producen o producen para intercambiar con otros a quienes les aseguran su sustento. Todas las economías representan combinaciones de las dos prácticas, pero los patrones varían y su interpretación ocasiona controversia.

Trabajo de campo

Los humanos ganan su sustento de muchas maneras: a través de la agricultura, pastoreo, pesca, caza y recolección y producción industrial. Los etnógrafos recopilan información sobre estas y otras características económicas a través de observaciones intensivas, largas conversaciones y utilizando una variedad de técnicas de muestreo para obtener datos cuantitativos. Han estado especialmente atentos a la forma en que las personas son reclutadas y recompensadas por su trabajo, a la división de género del trabajo y a las formas en que las cargas y recompensas para las mujeres cambian a medida que el mercado se expande hacia nuevas áreas. Desde los primeros estudios de Mauss (1990[1925]) y Malinowski (1922), el intercambio también ha sido de especial interés para los antropólogos que han explorado cómo las transacciones pueden variar desde el puro donativo hasta el obsequio obligatorio, el trueque, el robo y el comercio de mercado; a su vez, esta investigación ha estimulado estudios sobre el consumo y la exhibición. Los antropólogos económicos han examinado también las muchas maneras en que se distribuyen los recursos, se asignan los bienes y se apoyan los regímenes políticos. Al principio, esto condujo a prolongados debates sobre las condiciones en las que se produce un excedente en la sociedad, quién lo asegura y cómo puede medirse en contextos no monetarios. En términos más generales, los antropólogos económicos se centran en los vínculos entre la vida material y el poder, que van desde el control de género de los alimentos en los hogares hasta el control financiero de los monopolios en los mercados capitalistas. Sin embargo, muchos datos etnográficos desafían nuestras categorías de sentido común: por ejemplo, hoy en día, los agricultores de tierras marginales pueden trabajar la tierra con aperos de madera y patatas de siembra para el consumo doméstico, mientras escuchan cintas en los auriculares.

Teoría

Para ilustrar sus diversos hallazgos, los antropólogos se basan en cuatro teorías o enfoques de la economía, tres de los cuales se desarrollaron fuera del campo. La mayoría de los antropólogos económicos emplean conceptos de la economía neoclásica para interpretar sus datos. El comportamiento material es visto como una forma organizada de organizar los medios para asegurar fines valiosos. Se supone que el ser humano es autointeresado y racional; la tierra, el trabajo y el capital son los componentes escasos y productivos de la economía. Se presume que las prácticas de subsistencia tienen lugar como si la