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Cómo difiere la antropología cultural de la sociología

Cómo difiere la antropología cultural de la sociología

Cultural Anthropology

En muchas universidades de los Estados Unidos, la sociología y la antropología están incluidas bajo el mismo paraguas y existen como departamentos conjuntos. Esta unión no carece de justificación, ya que la antropología cultural y la sociología comparten una ascendencia teórica y filosófica similar. ¿En qué se diferencia la antropología cultural?

La antropología cultural es única porque su historia como disciplina se centra en la exploración del “Otro”. Es decir, los antropólogos del siglo XIX se interesaron mucho por la vida y las costumbres de las personas no descendientes de europeos. Los primeros antropólogos, E. B. Tylor y Sir James Frazer entre ellos, se basaron principalmente en los informes de exploradores, misioneros, comerciantes y funcionarios coloniales y son comúnmente conocidos como “antropólogos de sillón”. Sin embargo, no pasó mucho tiempo antes de que los viajes alrededor del mundo para participar directamente en la investigación de otras sociedades humanas se convirtieran en la norma. El desarrollo de la antropología cultural está directamente ligado a la época colonial de finales del siglo XIX y principios del XX.

A finales del siglo XIX fue una época en la que la teoría de la evolución dominaba las ciencias sociales nacientes. Los antropólogos del sillón de la época no eran inmunes al paradigma dominante, e incluso eruditos como Lewis Henry Morgan, que trabajaron extensa y directamente con los indios americanos, desarrollaron complicadas tipologías de evolución cultural, clasificando las culturas conocidas según sus logros tecnológicos y la sofisticación de su cultura material. Como era de esperar, los europeos eran invariablemente civilizados, con otros categorizados como algo o extremadamente primitivos en comparación. Fue sólo a medida que los antropólogos comenzaron a investigar las sociedades supuestamente primitivas que sólo se conocían a través de rumores o informes incompletos que se dieron cuenta de que tales tipologías eran extremadamente inexactas.

En los Estados Unidos, el desarrollo de la antropología como disciplina de campo fue impulsado en gran medida por la expansión hacia el oeste. Una parte importante de la expansión hacia el oeste fue la pacificación y exterminio de las culturas indígenas americanas que alguna vez dominaron el continente. A fines de la década de 1870, la Oficina de Etnología Americana patrocinaba viajes de estudiosos capacitados, encargados de registrar las formas de vida de las tribus indígenas estadounidenses que se creía que estaban al borde de la extinción. Esta “etnología del salvamento” formó la base de la antropología estadounidense y dio lugar a importantes obras como Ghost Dance Religion and the Sioux Outbreak of 1890, de James Mooney, publicada en 1896, y The Eskimo about Bering Strait, de Edward Nelson, publicada en 1899.

En Gran Bretaña, algunas de las primeras investigaciones de los pueblos aborígenes fueron realizadas por W. H. R. Rivers, C. G. Seligmann, Alfred Haddon y John Meyers, miembros de la expedición de 1898 al Estrecho de Torres. La expedición fue un viaje de exploración por parte del gobierno británico, y para los antropólogos fue una oportunidad para documentar las vidas de los pueblos indígenas de la región. Este trabajo inspiró a Rivers a regresar al Estrecho de Torres en 1901 a 1902 para llevar a cabo un trabajo de campo más extenso con los Toda. Para la década de 1920, las expediciones científicas a rincones remotos del mundo para documentar las culturas de los habitantes, la geología y la ecología de la región eran comunes. Muchas de estas expediciones, como la Expedición Canadiense al Ártico Steffansson-Anderson de 1913 a 1918, han demostrado ser de un valor incalculable, ya que registraron las culturas de los pueblos sólo recientemente en contacto con las sociedades europeas, lo que las alteraría para siempre.

La antropología cultural, por lo tanto, tiene sus raíces como empresa colonial, de especialización en el estudio de sociedades a pequeña escala, simples, “primitivas”. Esta no es, sin embargo, una descripción exacta de la antropología cultural contemporánea. Muchos antropólogos trabajan hoy en día en sociedades complejas. Pero la antropología de las sociedades complejas sigue siendo muy diferente de la sociología. La historia del trabajo dentro de entornos culturales aislados y de pequeña escala también condujo al desarrollo de una metodología particular que es exclusiva de la antropología cultural.