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¿Qué es la Antropología Simbólica?

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El término antropología simbólica se utiliza generalmente para cubrir una amplia tendencia en la antropología de finales de los años sesenta y setenta. La antropología simbólica implicaba el estudio de la cultura como una entidad relativamente autónoma, un sistema de significado que el antropólogo intentaría desentrañar a través de la decodificación o interpretación de símbolos y rituales clave. Si la antropología simbólica constituyó alguna vez una escuela distintiva, su hogar se encontraba en la antropología estadounidense, especialmente en aquellos estudiantes y colegas que habían sido influenciados por sus tres figuras clave -Clifford Geertz, Victor Turner y David Schneider- quienes coincidieron brevemente en la Universidad de Chicago alrededor de 1970. Geertz y Schneider eran ambos productos del departamento de relaciones sociales de Harvard de Talcott Par-sons a principios de los años 50, mientras que Turner era un auténtico inconformista: un protegido escocés de Max Gluckman, cuyo eclecticismo y ambición intelectual encontraron un hogar más cómodo en la antropología estadounidense. Los textos fundadores son los análisis de Turner sobre los rituales y símbolos del Ndembu de Zambia (Turner 1967), el parentesco americano de Schneider: un relato cultural (1980[1968]), y los ensayos de Geertz de los años sesenta y principios de los setenta, recogidos en su Interpretación de las Culturas (1973). A este trío hay que añadir probablemente la obra de Marshall Sahlins, que inició en los años setenta un antropólogo económico de una suave persuasión marxista, pero declaró su conversión a la tradición cultural americana en la influyente Cultura y Razón Práctica (1976).

Aunque influenciada por el estructuralismo de Levi-Strauss, más obviamente en el tratamiento de la cultura como análoga al lenguaje, la antropología simbólica se apartó de Levi-Strauss de dos maneras importantes. Uno de ellos era la resistencia a la metodología ciencia-estadística, más claramente articulada en los escritos de Geertz posteriores a 1970. El otro era un énfasis en el particularismo cultural, que tenía profundas raíces en la antropología americana desde los tiempos de Boas, y sus sucesores como Ruth Benedict, pero que estaba en desacuerdo con la preocupación de Levi-Strauss por las raíces panhumanas de estructuras simbólicas específicas. Aunque la antropología simbólica era una expresión estadounidense para un movimiento predominantemente americano, sus efectos se hicieron sentir mucho más ampliamente. En Gran Bretaña, Escandinavia, Holanda y Francia, por ejemplo, donde el estructuralismo y el marxismo estructural tuvieron mucho más impacto a finales de los años sesenta y principios de los setenta, hacia finales de los setenta hubo un cambio marcado hacia cuestiones de cultura e interpretación, y lejos de las grandes teorías. Esto era menos cierto en Francia, pero incluso allí el trabajo de los saharauis demostró ser influyente para vincular el culturalismo estadounidense con las tradiciones de antropología social más característicamente europeas.

Símbolos de decodificación

Si Geertz y Schneider fueron los principales responsables de cimentar la antropología simbólica en un marco teórico coherente, Turner probablemente ejerció la mayor influencia del virtuosismo etnográfico. Llevó a cabo